Jullie weten het misschien al, maar Gent heeft er sinds kort een nieuw modelabel bij: Black Balloon! Een modelabel is eigenlijk een understatement, want naast de prêt à porter lijn ‘Pick and Play’ worden er ook kleren op maat gemaakt, zowel voor bedrijven als voor particulieren. Wij leerden Black Balloon kennen op de Invasie waar ze aanwezig waren als strijders en konden een interview regelen. Onlangs zijn we langsgegaan in de winkel en atelier in Onderbergen, in Gent en hier is het resultaat.

Laten we beginnen met de twee ontwerpsters Sarah en Cléo voor te stellen! De twee meiden leerden elkaar kennen in het uitgaansleven in Gent en ontdekten snel dat het goed klikte op twee belangrijke vlakken: mode en muziek. Toen Sarah voor haar eindwerk voor het KASK een collectie moest ontwerpen, riep ze de hulp in van Cléo. Met deze afstudeercollectie wonnen ze twee prijzen en verkregen ze op die manier een klein startbudget. Daar is de bal aan het rollen geraakt. Ze kregen al snel de kans om voor Soulwax op maat gemaakte podiumoutfits te ontwerpen. Omdat de aanbiedingen en aanvragen maar bleven binnenkomen, beseften de ontwerpsters dat het nu of nooit was om aan een eigen collectie te beginnen, ‘het ijzer smeden terwijl het heet is’ zoals ze zelf vertelden.

Natuurlijk zijn de meiden niet impulsief begonnen aan een eigen lijn. Ze hebben zich eerst een jaar lang verdiept in alle praktische en financiële aspecten van zo’n onderneming. Zo volgden ze een cursus bedrijfsbeheer, een cursus ‘how to start your own label’ in londen, lieten zich begeleiden door UNIZO voor de financiële kant en volgden alle mogelijke workshops of seminaries die hun konden helpen. Ook bekeken ze de praktische aspecten op voorhand, zoals informeren bij allerhande fabrikanten voor de juiste materialen. ‘ In het begin moet je figuurlijk een spons zijn. Probeer zoveel mogelijk informatie te verkrijgen en praat met zoveel mogelijk mensen die je zouden kunnen helpen.’ De belangrijkste tip die ze dan ook geven aan beginnende ontwerpers is een goede voorbereiding. ‘Een goed bussinessplan met de mogelijke doorgroeimogelijkheden is cruciaal voor een beginnend label. Wees ook zeker niet bang om hulp te vragen.’

Het creatieve proces achter Black Balloon omschrijven ze zelf als een ‘creatieve ping pong’. Een ontwerp gaat heen en weer tussen de twee ontwerpsters tot het eindresultaat wordt bereikt. Alle stukken in de collectie worden op die manier ontworpen. ‘Een ontwerp groeit heel organisch. We raadplegen bij elkaar en vullen elkaar aan.’ Blijkbaar moet dit een succesvolle manier van werken zijn als je voorbeelden hebt als Dolce and Gabbana en A.F. Vandevorst. Bij het ontwerpen zelf halen ze inspiratie uit alle mogelijke bronnen. ‘Muziek is onze grootste inspiratie. Maar soms kan inspiratie ook uit een andere hoek komen, zoals een bepaald beeld, een foto, lijnen,… Deze worden dan samengevoegd op een moodboard en dit dient dan als vertrekpunt voor een collectie.’ De stijl in de ontwerpen omschrijven ze als ‘nouvelle chic’. Ze zijn niet gebonden aan een bepaalde kledingstijl of bepaalde leeftijdsgroep. Ze creëren eerder voor personen met eenzelfde levensstijl, namelijk mensen die houden van muziek, want muziek beschouwen ze als ‘a way of life’. De radio staat dan ook altijd aan in het atelier.

Bij een label hoort natuurlijk ook een flagshipstore. Deze hebben ze gevestigd in ons teerbeminde Gent in het hippe Onderbergen. ‘We hebben bewust voor Gent gekozen omdat Gent onze thuisstad is. Maar ook willen we hierbij bijdragen tot Gent als modestad. We moeten zeker niet meer onderdoen voor Antwerpen of Brussel.’ Het is uniek dat de winkel en het atelier in hetzelfde pand zijn gelegen. Dit is zowel voor de klant als voor hen zeer handig. Als er bij de klant een kleine retouche moet gebeuren aan een stuk, kan dit onmiddelijk gebeuren in het atelier. ‘Het is vooral leuk dat we op die manier directe respons krijgen en dan ook ervaren wat een succes is en welke modellen goed passen.’ Er is in de winkel heel erg gedacht aan klantvriendelijkheid. Zo zijn er grote comfortabele pashokjes, met goede belichting en spiegels die ‘net genoeg tonen.’ Natuurlijk zal dit niet lang meer het enige verkooppunt blijven. De meiden zijn volop op zoek naar nog meer verkooppunten zowel in binnen- als in buitenland. ‘Belangrijk is wel dat we niet té mainstream worden. Eén verkooppunt per grote stad lijkt ons voldoende.’ Maar mensen die niet van Gent zijn kunnen wel al terecht op hun webshop die je terug vindt op shop.blackballoon.be.

Black Balloon is een label met een duidelijke visie over kwaliteit en comfort. Ze willen kledij creëren die meegaat voor het leven en daardoor ligt het prijskaartje voor sommige stukken wel boven het studentenbudget. Ze gebruiken dure en kwalitatieve materialen en alles wordt met de hand gemaakt, zelfs de schoenen! Maar leuk is dat ze rekening houden met opnieuw de klantvriendelijkheid. Zo kunnen alle kleren gewoon in de wasmachine worden gewassen. Ook hebben ze kanten broches ontworpen die je op je kledij zet met magneetjes. Heel erg gemakkelijk want dan zit je niet meer met die kleine gaatjes in al je kleren. Ook hangen ze geen label in de kledij. ‘Dat kriebelt toch alleen maar.’ Wat mij onmiddellijk opviel in de collectie is de gelijkheid tussen de klassieke Birkinbag van Hèrmes en hun ‘classy electric blue bag’. ‘De gelijkenis is zeker bewust gedaan. We wilden onze eigen Black Balloon versie maken van de klassieker.’

Als afsluiter vroegen we de meiden naar hun mening over modeblogs en hierover waren ze heel erg positief. ‘Modeblogs zijn niet meer weg te denken uit de modewereld! Ze spelen een cruciale rol en hebben een grote invloed. Mode komt van de straat en blogs ook. Wij zouden blogs niet meer kunnen wegdenken!’ Heel erg leuk voor ons om te horen natuurlijk.